El estado de California produce casi 70% de todas las frutas y nueces y aproximadamente 55% de todos los vegetales que se consumen en Estados Unidos. La mayoría de los titulares se han enfocado en la gran cantidad de agua que se usa para regar las granjas californianas. Sin embargo, hay otro problema: un porcentaje importante del agua potable ahora contiene residuos de pesticidas.

Un nuevo informe publicado por el Environmental Working Group (EWG), una organizaci√≥n sin fines de lucro, desglosa c√≥mo el ingrediente carcinog√©nico 1,2,3-tricloropropano (TCP) se ha ‚Äúdetectado en sistemas de agua de m√°s de 8 millones de californianos‚ÄĚ.

El qu√≠mico se encuentra en los pesticidas que fueron vendidos por las compa√Ī√≠as Shell y Dow Chemical. TCP es uno de varios contaminantes en el agua potable de California que ha forzado a millones de personas a escoger entre comprar agua embotellada o arriesgarse a consumir qu√≠micos que podr√≠an resultar da√Īinos para la salud. Los informes de EWG han impulsado a grupos de ciudadanos y activistas a presionar a sus legisladores para tomar acci√≥n.

Los legisladores votar√°n el 19 de abril para establecer un Nivel M√°ximo de Contaminantes y as√≠ mitigar los da√Īos. Estados progresistas como California y Nueva York est√°n comenzando a tomar m√°s medidas para proteger los recursos naturales ante la desregulaci√≥n que Donald Trump est√° fomentando en materia ambiental.

La Agencia de Protecci√≥n Ambiental (EPA, por sus siglas en ingl√©s) ha empezado a clasificar el TCP como un qu√≠mico que ‚Äúprobablemente es cancer√≠geno para los humanos‚ÄĚ y lo ha catalogado en su Lista de Candidatos de Contaminantes. Sin embargo, la toxina todav√≠a no ha sido regulada a nivel federal.

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‚ÄúEn teor√≠a, la EPA usa esta informaci√≥n [de la lista de Candidatos de Contaminantes] para escoger los qu√≠micos que se deber√≠an regular‚ÄĚ, explic√≥ Bill Walker, editor de EWG y coautor del reporte. ‚ÄúEn la pr√°ctica, han investigado m√°s de 80 contaminantes en 25 a√Īos y solamente han tomado acci√≥n contra uno‚Ķ as√≠ que hay poca esperanza que la EPA haga algo a nivel nacional‚ÄĚ.

Y es menos probable que la EPA tome acci√≥n ahora que el plan presupuestal de Trump busca reecortar casi 31% del presupuesto de la agencia. Esto va afectar a muchos de los programas que buscan controlar los est√°ndares de agua limpia como el Sistema Integrado de Informaci√≥n de Riesgos, el cual sirve para identificar y caracterizar los qu√≠micos que presentan un riesgo para el consumidor. Trump tambi√©n quiere reducir el poder de la oficina de control de la EPA para que la agencia pueda tomar menos acciones legales contra cualquier violaci√≥n. Es un problema ya que la EPA casi no toma acciones legales. En 2015, la agencia emprendi√≥ demandas y emiti√≥ multas contra 11% de las m√°s que 8,000 violaciones que se reportaron. Sin una oficina de control ser√≠a a√ļn m√°s dif√≠cil asegurar que se cumplan los est√°ndares de agua limpia.

Es algo alarmante ya que los datos de la EPA muestran que la contaminación de TCP no solo es un problema en California. La toxina ha sido detectada en el agua potable de otros 13 estados, incluyendo Nueva York, Pennsylvania y Florida.

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Las comunidades en el Valle de San Joaqu√≠n en California ya han tomado acci√≥n legal contra Shell y Dow, dos de las compa√Ī√≠as que continuaron usando TCP en sus pesticidas hasta los a√Īos 80 a pesar de que los efectos negativos ya eran conocidos. Shell y Dow lo niegan. Pero seg√ļn el reporte de EWG han ‚Äúpagado acuerdos legales de miles de millones de d√≥lares‚ÄĚ en las ciudades del Valle de San Joaqu√≠n.

Shell defendi√≥ el uso de su pesticida en un comunicado, asegurando que el TPC es ‚Äúun oligoelemento‚ÄĚ en su fumigante de suelo. Shell dice que el TCP es ‚Äúun producto muy beneficioso que sido usado por los campesinos para controlar a los nem√°todos que atacan los cultivos y provocan p√©rdidas de millones de d√≥lares en cultivos‚ÄĚ. El comunicado subraya que el qu√≠mico fue aprobado por el gobierno de Estados Unidos y el Estado de California.

La compa√Ī√≠a no dio informaci√≥n sobre los juicios pero asegur√≥ que continua ‚Äúdefendiendo vigorosamente las declaraciones hechas en su contra en los juicios iniciados por proveedores de agua‚ÄĚ.

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A pesar de que Dow y Shell dejaron de usar TCP en los a√Īos 80, el qu√≠mico todav√≠a ha sido detectado en los sistemas de agua de las regiones donde se rociaron los pesticidas. Desde 2001, la Junta Estatal para el Control de los Recursos del Agua de California ha detectado 94 sistemas p√ļblicos de agua con niveles inaceptables de TCP. La mayor√≠a de estos sistemas contaminados se encuentran en el Valle de San Joaqu√≠n en California, una de las regiones agr√≠colas m√°s productivas del mundo.

‚ÄúEsta es una historia escandalosa de c√≥mo Shell y Dow esencialmente hicieron que los campesinos que compraron el pesticida pagaran para ayudarlos a deshacerse de los residuos peligrosos‚ÄĚ, dijo Walker en un comunicado publicado por EWG. ‚Äú¬ŅCu√°ntos m√°s ejemplos escondidos de compa√Ī√≠as de qu√≠micos que ponen a comunidades en peligro mediante un enga√Īo t√≥xico existen? El TCP solamente es uno de los muchos contaminantes no regulados que muchos estadounidenses ni siquiera saben que est√°n en su agua de llave. El gobierno federal se ha deslindado de sus responsabilidades y estados como California necesitan dar un paso adelante para proteger a sus ciudadanos‚ÄĚ.

Una larga historia de residuo tóxico

El TCP sali√≥ por primera vez en los a√Īos 40 del siglo XX cuando Dow y Shell empezaron a comercializar dos fumigantes de suelo, el D-D y Telone, para matar gusanos par√°sito conocidos como nem√°todos. El ingrediente activo que mata a los nem√°todos en el D-D y el Telones se llama 1-3 dicloropropeno. Es un subproducto del proceso de manufacturaci√≥n del cloruro de alilo, un qu√≠mico que se usa para crear pl√°stico. El Dicloropropeno est√° clasificado por la EPA como un ‚Äúposible carcin√≥geno humano‚ÄĚ y existen restricciones sobre d√≥nde y c√≥mo se puede usar. Pero la peor toxina de todas dentro del D-D y Telones es el TCP.

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Al igual que el dicloropropeno, el TCP es un subproducto no deseado que sali√≥ de la manufacturaci√≥n del cloruro de alilo. Sin embargo, a diferencia del dicloropropeno, el TCP no es el ingrediente activo en el pesticida. Consecuentemente, se pudo eliminar del D-D y el Telone sin reducir la efectividad de los pesticidas. Pero Shell y Dow aseguran lo contrario: que el TCP es un ingrediente activo y removerlo disminuir√≠a la efectividad de D-D y Telone como pesticidas. Algunas demandas presentadas contra las compa√Ī√≠as afirman que desde los a√Īos 50 Shell y Dow sab√≠an que TCP no era un ingrediente activo en el pesticida y que estaban al tanto de que el TCP no se descompondr√≠a en el suelo y entonces podr√≠a contaminar el agua potable.

A pesar de esto, las compa√Ī√≠as no cambiaron sus procesos de manufacturaci√≥n, probablemente porque D-D y Telone generaban mucho dinero. Un memor√°ndum interno de Shell de 1983 dice que las ventas anuales de D-D generaban una ganancia de $6.3 millones de d√≥lares y a su vez se ‚Äúahorraban $3.2 [millones de d√≥lares] en costos al evitar la eliminaci√≥n de desechos en la operaci√≥n de cloruro de asilo‚ÄĚ. Esto resultaba en un beneficio de $9.5 millones de d√≥lares.

‚ÄúEs una tragedia que los jornaleros se rompen la espalda en los campos todo el d√≠a, sean expuestos a pesticidas durante el trabajo y luego, a√Īos despu√©s, se den cuenta que sus familias est√°n en peligro por los mismos qu√≠micos que usaron para ganarse la vida‚ÄĚ, dijo Raul Barraza Jr., gerente del Distrito de Servicios Comunitarios de Arvin, suministrador de agua para la ciudad de Arvin. ‚ÄúEsta es una comunidad en desventaja y tratamos de mantener los precios lo m√°s bajo posible, porque no se puede vivir sin agua‚ÄĚ, dijo en entrevista con EWG.

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¬ŅQu√© tan malo es el TCP? En 2009 la Oficina de California de Evaluaci√≥n de Peligros para la Salud Ambiental (OEHHA, por sus siglas en ingl√©s) estableci√≥ una meta de salud p√ļblica para reducir el TCP en el agua potable de California. Sin embargo, es la segunda meta de salud p√ļblica m√°s baja que la OEHHA ha implementado. Adem√°s la meta se basa en las preocupaciones de salud del p√ļblico y no es una regulaci√≥n que se pueda aplicar de manera legal. El Programa Nacional de Toxicolog√≠a ha clasificado al TCP como ‚Äúun carcin√≥geno humano razonablemente anticipado‚ÄĚ. Un toxic√≥logo de la OEHHA dijo en una entrevista el a√Īo pasado que ‚Äúno existe ninguna duda de que es una carcin√≥geno genot√≥xico‚ÄĚ.

‚ÄúEs una desgracia, pero lo bueno de este pa√≠s es que puedes luchar‚ÄĚ, le dijo Barraza a EWG. ‚ÄúPuedes ir a la corte. Puedes ir a Sacramento o a Washington D.C. y decir ‚ÄėOye, ¬Ņqu√© van a hacer al respecto?‚ÄĚ. Se han llegado a muchos acuerdos legales y varias comunidades en el Valle de San Joaqu√≠n siguen esperando para llevar sus casos a la corte. Por ahora siguen enfrentando los peligros de tener TCP en su agua‚ÄĚ.

Dow Chemical no respondió a nuestras solicitudes de información sobre su participación en la contaminación de TPC.